El punzonado de la alpaca y el metal plateado (II)

Centro de mesa. Alpaca blanca y piedras verdes. Escudo. Años 40

Siguiendo con la entrada inconclusa sobre los contrastes y las técnicas empleadas en piezas chapadas y realizadas con materiales similares a la plata, este mes hablaremos de cómo estimar la época de un artículo, de los términos y numeraciones que aparecen estampados en los objetos y de algunos fabricantes y enseñas conocidos dentro del sector.

Otra de las marcas que aparece de forma frecuente en los artículos antiguos plateados es ‘Hotel Silver‘, una nomenclatura que alude a una galvanoplastia realizada expresamente para el sector hotelero y de transporte de pasajeros.

También pueden encontrarse palabras como Plata veneciana (Venetian Silver) y Plata de Nevada (Nevada Silver) que identifican piezas de metal sólido (níquel) mezclado con plata en una proporción menor que la esterlina.

Otro punzón interesante hace referencia a la Plata Ruolz, una aleación de cobre, níquel y plata empleada en cuberterías y joyería y desarrollada en 1841 por el conde francés Henri de Ruolz.

El químico descubre también un método para dorar o platear objetos aplicando electrolisis y usando metales preciosos disueltos en cianuro de potasio.

Siguiendo con esta línea, podemos citar también a la enseña gala Christofle, fundada en París en 1830 y dedicada, una década más tarde, a la producción de productos chapados gracias a la adquisición de la licencia francesa sobre las patentes de galvanoplastia de George y Richard Elkington y a los descubrimientos de Ruolz.

Sello de la casa francesa Christofle

La prestigiosa firma, que completa su gama con artículos de platería, implementó también una colección (Gallia) elaborada con una aleación metálica similar al estaño que suele ir marcada Gallia Metal y sus piezas chapadas casi siempre incluyen, además de sello de la manufactura, los dígitos que hacen referencia al espesor del recubrimiento.

En el caso de España, la emblemática casa Meneses, un taller que desde 1840 manufactura cuberterías y objetos de plata de primera calidad y llega a ser Proveedor de la Casa Real, produce desde sus inicios piezas chapadas.

El fundador, Leoncio Meneses y Alonso, aprende las técnicas del dorado, el plateado y la galvanoplastia de mano de ingenieros británicos durante una estancia en Gibraltar e introduce en España estos procedimientos en muchas de sus colecciones.

Contraste sobre un cubierto chapado en plata fabricado por el taller de Meneses

Estos productos pueden aparecer con sellos como Meneses y Meneses Madrid acompañados de la expresión metal plateado o los números alusivos al grosor del baño de metal precioso.

Otras muchas marcas prestigiosas en el ámbito internacional como la joyería estadounidense Tiffany & Co., fundada en Nueva York en 1837, han lanzado líneas y colecciones de piezas plateadas para captar clientes de menor poder adquisitivo.

Grosor del chapado

La calidad y el espesor del baño puede expresarse de diferentes maneras.

En Francia y España, por ejemplo, se opta muchas veces por catalogarlo mediante micras (10, 20, 35, 45, 55, 70, 85, 90) mientras que en el Reino Unido y Estados Unidos eligen un sistema de letras (AA, A1-AI, A, B, C y D) que, por índice alfabético, determinan el grosor del enchapado conteniendo la primera categoría tres veces más plata que la segunda.

Leyenda que hace referencia al cuádruple baño de plata que recibió el objeto

Otra fórmula es emplear expresiones como doble, triple y cuádruple para indicar la cantidad de baños que ha recibido el objeto en cuestión, un parámetro decisivo ya que marca la durabilidad del artículo.

Distintas numeraciones, a menudo de cuatro cifras, pueden aparecer también en este tipo de referencias antiguas e identifican el número de producción, la patente o el stock del fabricante, además de coincidir con las que se muestran en los catálogos impresos para los minoristas.

Igualmente, existen muchas otras marcas comerciales que remiten al metal precioso aunque no lo contengan conforme a ley.

Es el caso de la expresión Tibetan silver, una aleación que en origen llevaba un 30% mezclada con cobre, zinc y otros metales y que en la actualidad carece de ella, y a diferentes términos ( Albion silver, African silver, Argentum, Argentium, Austrian silver, Brazillian silver, Norwegian silver, Pelican silver, Potosi Silver, Venetian Silver, Silverite, Silver Soldered, Sterling Inlaid…) que apuntan a laminados y aleaciones.

Marcado alfabético usado en muchos países anglosajones que determina la calidad del enchapado (AI, generoso grosor)

También hay otras fórmulas que pueden llevar a equívoco al comprador cuando, en este caso, se refieren a plata de ley de la mejor calidad como sucede con Argentium silver, una aleación que contiene un 93,5% o un 96% de metal precioso combinado con cobre y metaloide germanio y que en su versión más pura se equipara con la plata Britannia (95,8%).

La plata auténtica suele presentarse en purezas que van desde las 800 milésimas (plata antigua europea, european silver o continental silver) a las 925 de la esterlina.

Datación de artículos plateados

Como indicamos al principio del post, los fabricantes de objetos chapados no suelen seguir reglas estandarizadas para marcar sus piezas y generalmente los punzones se inspiran en los oficiales para el metal precioso, usando letras góticas y las iniciales del creador en lugar de su nombre.

En los británicos puede aparecer una S detrás de la denominación comercial que significa Hijo / Hijos aunque también puede referirse a la ciudad de Sheffield. El sistema de letras cubre igualmente localidades como Londres (L), Manchester (M) y Glasgow (G) pero que se sepa no existe la B de Birmingham.

Para procurar fechar o valorar una pieza de esta índole hay que buscar información que nos permita situarla en el tiempo.

Sello de electrochapado de la marca Gorham

Datos como la prohibición gubernamental de grabar la corona de la platería de Sheffield en productos chapados desde 1896, las fechas del registro del patrón en la Oficina de Patentes o la marca Ld o Ltd, que ubica el artículo con posterioridad a 1861, nos pueden ayudar.

Otros en los que podemos fijarnos son la estampación de las letras Rd seguidas de una cifra (después de 1883), la aparición de la palabra Inglaterra (obligatoria para la exportación a América a partir de 1891) o la leyenda Made in England (usada después de 1921).

También se puede recurrir a estudiar el estilo de la pieza, rastrear la historia empresarial y societaria de la compañía y buscar grabaciones de dedicatorias o eventos especiales en el objeto como las conmemoraciones reales.

Las empresas de mayor dimensión (Elkington, Walker & Hall, Mappin & Web…) introducen voluntariamente sistemas para datar sus laminados de plata, usando series de letras recogidas en escudos o figuras geométricas, que son de gran utilidad para el coleccionista.

Marcas y contrastes

Existen infinidad de firmas a ambos lados del Atlántico dedicadas al comercio de artículos laminados, chapados o elaborados con materiales que simulan plata.

Contrastes con cierto empaque para los neófitos que corresponden a un baño de plata sobre una base de metal britannia

En Estados Unidos y Canadá encontramos casas como Academy Silver, Anchor Silver Plate, Alvin Corporation, Apollo Silver Company, Bailey & Co., Barbour Bros, Barker Bros, Henry Birks & Sons, Corbell & Company, Evans Case & Company, Gotham Silver, Holmes & Edwards Silver, Ernest Kaufmann, Landers, Frary & Clark, Majestic Silver Company, John O. Mead, Napier, Oneida Silversmiths, Rogers, Rockford Silver Plate, James H. Stimpson y Eg Webster & Son.

Por lo que respecta a Europa, citaremos también algunas marcas distribuidas por países: Reino Unido (William Adams, Alpha, Barker Brothers, Jonathan Bell & Son, Cardinal Plate, Carrington & Company, Civic, William Clark, Falstaff, Fenton Brothers Ltd, Ianthe, Imperial, T. Land & Sons, Joseph Parker y William Page & Co), Francia (Alfenide, Cailar, Bayard & Cie, Felix Cheron, Rex, Deschamps Freres, Charles Julien, Aristide LeClerc y Saglier Freres), Alemania ( Fleitmann & Witte, Floreat, Gayer & Krauss, Gerhardi & Co y Orivit), Suecia (C. R. Carlstrom y Gense), Dinamarca (S. Christian Fogh y Hans Jensen), Polonia (Fraget), Italia (Guido Galbiati e Ibis), Rusia (Alexander Kach), Bélgica (Usines Reppel) y Holanda (Van Zwanenburg y Royal Zilverstad).

Marca de la empresa americana Apollo Silver

Esta relación es tan sólo una pequeña muestra de compañías y enseñas ya que la abundancia hace imposible entrar más a fondo en la cuestión.

 Por último, en materia de contrastes recalcar que lo importante es no dejarse deslumbrar por coronas, cabezas de animales, elementos arquitectónicos, letras y demás parafernalia a la que recurren las casas comerciales para tratar de dar más empaque a piezas sin plata o con un bajo contenido de metal precioso.

Lo primero es determinar el tipo de compuesto y su grado de calidad y luego, si es posible, el país o zona de fabricación para finalmente procurar identificar la marca y una fecha estimada de manufactura.

Punzón sencillo que identifica la alpaca

Una vez aclaradas estas cuestiones, nuestra opinión es que no tiene mucho sentido perder tiempo intentando datar una pieza que sabemos que es chapada salvo que tenga una calidad sobresaliente o posea atributos singulares ya que su valor siempre será bajo al contrario que la plata de ley.

Pero como muchas personas nos reclaman con mensajes información referente a todos estos temas esperamos que esta serie de dos artículos os sirva para esclarecer gran parte de vuestras dudas.

El punzonado de la alpaca y el metal plateado (I)

Conjunto de hueveras con soporte. Metal plateado. Christofle y Travis Wilson

En paralelo a la platería existe todo un mundo de punzones empleados para marcar los distintos materiales que imitan la apariencia del metal precioso, contrastes que no siguen patrones definidos ni están sujetos a una estricta regulación gubernamental.

Estas marcas buscan además mimetizarse, en la medida de lo posible, con los sellos legítimos de plata con objeto de llevar a equívoco al comprador, satisfacer su orgullo de aparentar poseer un bien que no puede pagar o camuflar a terceros inexpertos el compuesto plebeyo.

Conocerlas a grandes rasgos resulta necesario para descartar, en un primer vistazo, que el metal sea noble y para, si el objeto lo merece, intentar dilucidar su origen y fabricante, algo complejo por la multitud de firmas internacionales que se dedican a la producción de piezas chapadas, laminadas, galvanizadas y de alpaca o metal blanco.

En la entrada de este mes vamos a procurar aclarar muchas de las dudas que concita este asunto.

Un sello que induce al comprador a pensar que trata con plata maciza cuando es metal chapado

El valor de la plata ha provocado que históricamente los artículos elaborados con este metal no estuvieran al alcance de todos los públicos y los orfebres han ideado fórmulas para hacer piezas más asequibles e incrementar el número de compradores potenciales.

Ideas que pasaban, al inicio, por aligerar el peso, simplificar los diseños, optimizar la manufactura u otras similares.

Punzón referido a la línea de galvanoplastia para hoteles

Todo cambia en el siglo XVIII cuando se introduce el plateado y el chapado en sus diferentes versiones y se patentan varios compuestos que imitan la apariencia de la plata.

Los acontecimientos decisivos que permiten hacer ese sueño realidad sin mermar exteriormente la calidad ni frenar la imaginación del orfebre se producen a partir de 1740.

El plaqueado inglés y la alpaca

El descubrimiento del laminado Sheffield y la producción continental de plata alemana abren la posibilidad de fabricar de forma seriada todo tipo de objetos con acabado de plata pero a precios irrisorios en comparación con las piezas de platería tradicional.

Leyenda que nos indica que la pieza es de cobre y lleva un chapado de plata

La placa británica (Sheffield plate), que combina estratos de plata y cobre para manufacturar una amplia gama de artículos de menaje del hogar (cucharas, juegos de té y café, jarras, cubiertos, bandejas, candelabros…), fue desvelada por casualidad por Thomas Boulsover, un trabajador de la empresa Sheffield’s Cutlers.

Al calentar en exceso el mango de un cuchillo que iba a reparar, observa que la plata derretida y el cobre se fusionan en dos capas diferenciadas pero que responden a los estímulos como si fueran un único metal.

Marca de plateado de la firma William Hutton

El hallazgo le compila a establecerse por cuenta propia y en nuevos experimentos desvela que, tras fundir una delgada lámina de plata sobre un lingote de cobre y trabajar el material para disminuir su grosor, los compuestos se reducen también a una velocidad equivalente.

Siguiendo este proceso puede manufacturar láminas metálicas con una delgada capa de plata pura en la parte superior y una gruesa capa de cobre debajo que consiguen el efecto de emular el metal precioso.

El método se mejora con la introducción, a partir de 1770, de la conocida como forma de doble sándwich en los accesorios con interior visible que quedaban así forrados por ambos lados -dos láminas de plata sobre una de cobre- mientras que el borde se soldaba, doblaba o disimulaba con ingenio.

Por su parte, la plata alemana, una mezcla de cobre, níquel y zinc en proporción habitual de 60%, 20% y 20%, también denominada comercialmente como níquel plata, argentan, latón niquelado, alpaca, german silver o mailechort, no contiene metal precioso.

Debe su pomposo nombre a que fueron los trabajadores metalúrgicos alemanes los que lograron producirla en el continente a imitación de la aleación china Paktong, acepción que recibían las mercancías importadas a Occidente desde Cantón realizadas con el cobre blanco que se confundía con la plata esterlina.

Sello de metal chapado que recrea las líneas de punzones de la plata auténtica británica

Esta aleación se menciona en escritos europeos desde finales del siglo XVI y en torno a 1750 surgen las réplicas alemanas del material que se concretan dos décadas más tarde en un producto equivalente producido por la metalurgia germana Suhl.

En 1823 se celebra un concurso para mejorar el compuesto hasta hacerlo visualmente indetectable en relación a la plata auténtica, reto que logran los hermanos Henniger y Ernst August Geitner con la creación de la alpaca que incluye una proporción de estaño.

Las ventajas de la nueva formulación en relación al método de Sheffield se ponen de manifiesto con el uso y el progresivo deterioro de los objetos ya que al tener un color casi idéntico al metal precioso aguanta mejor el paso del tiempo mientras que la placa británica deja ver el cobre al desgastarse.

Leyenda referida al Metal Britannia, una aleación plateada muy usada en la época

Al constatarse que la alpaca es más dura que el cobre, que fusiona bien con la plata y que puede servir de metal base para el proceso inglés, el material se introduce en el país a partir de 1830 y unos años después se implanta en Birmingham un centro de producción.

Otra aleación de peltre usada mucho en la época es el metal Britannia, de aspecto plateado y compuesto por un 92% de estaño, un 6% de antimonio y un 2% de cobre.

Sintetizado por primera en vez por James Vickers en torno a 1770, se le conocía como ‘Vickers White Metal’ y, tras unos años producido en Sheffield bajo la licencia, su inventor y herederos siguieron fabricando el material durante más de medio siglo.

Tras la aparición del proceso de galvanoplastia con plata en 1846, se empleó como metal base para el chapado (viene marcado EPBM, metal Britannia electrochapado) y como alternativa de bajo coste respecto a la alpaca (EPNS, níquel plateado electrochapado) que ofrecía mejor brillo y durabilidad.

Otras marcas alusivas al metal de la composición que pueden encontrarse en las piezas antiguas son EP (Electro plated), BP (Britannia plate), EPGS (Electro plated German silver) o EPWM (Electro plated white metal).

Retrato del científico italiano Brugnatelli

El galvanizado

El galvanizado y sus diferentes técnicas (electrodeposición, deposición de vapor al vacío y deposición por pulverización catódica) permiten aplicar una capa de metal sobre otro mediante una corriente eléctrica o, en jerga más técnica, recubrir, por depósito electrolítico, un cuerpo sólido con una capa metálica.

El nuevo procedimiento, deudor de las investigaciones electroquímicas de los italianos Luigi V. Brugnatelli y Alessandro Volta con la pila voltaica, fue replicado, en torno a 1839, con técnicas equivalentes implementadas en Gran Bretaña y Rusia y, pronto, se extendió también a Estados Unidos.

Poco después, el británico John Wright acredita que el cianuro de potasio es un electrolito apto para el chapado del oro y la plata y sus patentes le sirven para, junto con sus socios los hermanos Elkington, fundar una industria en Birmingham que se convierte en la primera productora mundial de galvanoplastia.

Sello de la casa Elkington que obtiene un éxito mundial con sus productos

Los alemanes no tardan en adoptar la tecnología y abren la primera fábrica en Hamburgo (1876).

En Sheffield, uno de los principales centros productores mundiales de metal precioso y aleaciones metálicas, la galvanoplastia con plata pura y la electrodeposición coexisten con el sistema tradicional de placas.

Este último, que pervive hasta principios del pasado siglo y se destina a artículos de mucho desgaste como botones y jarras, se combina, en ocasiones, con el galvanizado para crear piezas híbridas de cuerpo plaqueado y detalles plateados.

Para evitar confusiones al referirse a ambos procesos técnicos suele emplearse el término Sheffield Plate para designar los artículos fabricados mediante electrodeposición (baño de plata) y la expresión Old Sheffield Plate para los elaborados con placas de plata pura sobre cobre.

Continuará en mayo

 

Pilas benditeras, arte religioso y escudo protector

Benditera. Virgen con Niño. Plata de ley 925. Cuenco de agua bendita decorado con gallones. Adornos de querubines, volutas y motivos florales. España

El agua bendita como representación del Espíritu Santo, elemento purificador, hacedora de indulgencias y escudo protector contra el mal, las enfermedades y las desgracias siempre ha despertado el interés de los creyentes por sus propiedades sobrenaturales.

Ya desde época paleocristiana, los católicos emplean diversos recipientes para recoger pequeñas cantidades de las fuentes y depósitos situados en los lugares de culto que luego portan encima o guardan en sus domicilios para usarla en los ritos diarios y hacer frente a cualquier emergencia.

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El punzonado de la plata en el mundo (I)

Caja de tocador realizada en plata mexicana
Caja de tocador realizada en plata de ley mexicana de 925 milésimas

Es significativo el interés suscitado por los artículos del blog que analizan el mundo de los contrastes en la platería y, para dar respuesta a esta demanda de nuestros lectores, en esta ocasión queremos abordar el punzonado de la plata en el ámbito mundial, una tarea ardua y compleja. Continuar leyendo “El punzonado de la plata en el mundo (I)”